西瓦猎豹



转自——冰河世纪:史前动物全揭秘2

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初夏的北方大草原,浩浩荡荡的黄羊群从远方来到繁殖场,几周后这里到处都是活蹦乱跳的小羊。一头饥肠辘辘的巨西瓦猎豹看在眼里,悄悄靠近,闪电般冲向河边的一对黄羊母子……快要追上时,母黄羊突然带着小羊跳进了河里。巨西瓦猎豹随即也跃入水中,却不料一个趔趄差点滑倒,呛了好几口冰凉的河水,只好停住脚步扭头返回。

档案:西瓦猎豹

拉丁学名:Si*****thera,含义是“西瓦地区的豹”

科学分类:食肉目,猫科

身高体重:体长3米,肩高1~1.2米,体重90~120千克(帕尔丁尼西瓦猎豹)

体型特征:身材瘦高似猎豹,但比猎豹大

生存时期:上新世至更新世(距今400万年前~50万年前)

发现地:亚洲、欧洲

生活环境:草原、山地


临夏西瓦猎豹头骨。


亚洲的猎豹

今天非洲大草原上的猎豹,奔跑时速可达110千米,是陆地上的赛跑冠军。不过猎豹不只属于非洲,直到一百年前,西亚、南亚的许多地方都曾有过猎豹的足迹,今天伊朗北部山区仍有少数野生猎豹。而在数百万年前,亚洲尤其是中国北方才是猎豹的分布和演化中心,其中一支猎豹群被称为西瓦猎豹。

从身体结构上看,西瓦猎豹和今天的猎豹极为相似,只有一些细微不同。大多数西瓦猎豹的体型大于现代猎豹,如临夏西瓦猎豹(S.linxiaensis)从头到尾约长2.2米,肩高近1米;巨西瓦猎豹(S.pardinensis,又译帕尔丁尼西瓦猎豹、豹斑西瓦猎豹)体长可能超过3米、肩高1.2米,几乎和东北虎相仿。由于西瓦猎豹和猎豹同样是瘦高身材,因此应该比狮、虎轻盈得多,即便是巨西瓦猎豹也不会超过120千克重。

实际上,由于西瓦猎豹和猎豹实在太像,许多学者认为它们压根就是同一个属,只是在物种一级上有所区别。但中国学者一般仍认为西瓦猎豹是个独立属,而史前亚洲北部的猎豹类大多都是西瓦猎豹。


更快,更快,更快

过去的分类学家把猎豹单列为一个“猎豹亚科”,但近年的DNA分析表明,猎豹和美洲狮的亲缘关系非常接近,应该和美洲狮一样属于“猫亚科”。尽管猎豹跟豹差不多大,但它们的舌骨完全骨化,只能发出类似小猫的喵呜声,而舌骨是软骨的狮、虎、豹等豹属成员则可以发出骇人的吼叫声。

根据DNA分析结果,大约距今500万年前,早期的猎豹从北美洲进入亚洲,与同族兄弟美洲狮、北美惊豹分道扬镳,演化为猎豹和西瓦猎豹。距今约350万年前,现生种的猎豹才在非洲出现。

与其他猫科动物不同,猎豹类为了快速奔跑,身体结构发生了高度特化:其四肢细长,脊椎富有弹性,躯干柔韧灵活,可以轻松迈出大步;长尾巴能灵活摆动,跑动时能保持身体平衡;脑袋较小较圆,减少阻力;鼻腔宽阔,方便剧烈呼吸;就连爪子也为了增强抓地力,无法完全收入爪鞘,渐渐被磨钝。


猎豹大表哥

西瓦猎豹(尤其是巨西瓦猎豹)的大块头,可能来自它们生活的寒冷环境。按照生物演化的一般法则,同类动物生活在寒冷地区的种类往往更大一些,这有助于保持体温。由于西瓦猎豹需要快速奔跑,它们身上可能没有太多脂肪,保温任务交给了厚实的皮毛。

既然身体结构接近,西瓦猎豹应该也能像今天的猎豹一样疾驰如风。有观点认为,身高腿长的巨西瓦猎豹,甚至能够跑得更快(就像身高1米96的百米飞人博尔特)。西瓦猎豹的猎物或许不仅包括小型瞪羚、野兔等,成年的中型羚羊、野山羊甚至野马、野驴也会包括在内。由于化石比较零散,温带草原的食草动物密度又不如热带草原,因此西瓦猎豹可能比现生猎豹还要孤僻,很少结成小群,而是过着隐秘的单身生活。


今天中亚草原上的蒙原羚(俗称黄羊),奔跑速度丝毫不逊色于非洲的瞪羚,它们可能是当年西瓦猎豹的重要猎物。


除了瞪羚和大中型羚羊幼仔,今天的非洲猎豹还会经常捕捉野兔、珍珠鸡等小型动物,这就减少了与其他猛兽的食物竞争。

即便如此,今天的猎豹每次捕猎时,全力奔跑的极限距离也不超过500米,否则就会身体过热、体能耗竭。此外,猎豹奔跑时的转向能力,也不如它的猎物瞪羚。或许正因为这些缺陷,使得猎豹和瞪羚在长期的共同演化中,达到了某种平衡。


艰难的竞争

在今天的非洲草原上,猎豹的捕猎成功率仅次于非洲野犬排名第二。但它们碰到狮群、斑鬣狗群时往往毫无还手之力,经常被迫把猎物拱手相让。猎豹在获得超快速度的同时,也牺牲了力量和爪牙,它们每次成功捕获猎物后都筋疲力尽,无力与其他猛兽抗衡。

生活在上新世、更新世的西瓦猎豹,面临的挑战甚至更多,周围各种剑齿虎类、鬣狗类、熊类、犬类,哪个都不是好惹的主。哪怕是巨西瓦猎豹,在这些家伙面前也是个弱者,而且由于猎物相近,西瓦猎豹与其他猛兽的正面竞争更加激烈。较高的捕猎成功率,是它们的生存法宝。


多灾多难

近200多万年来,北半球的气候、环境多次剧变,猎豹类在残酷的自然选择中逐渐凋零。亚欧大陆北部的西瓦猎豹在中更新世消失了,只有温暖地区的现代猎豹存活了下来。

在距今最近一次冰期中,猎豹再次遭受重大打击,一度只剩下很小的种群,今天地球上的所有猎豹都是其后代,遗传基因高度单一。到21世纪初,只有东

非、南非和伊朗的少数保护区内还能看到野生猎豹。虽然目前保护猎豹的努力困难重重,但只要更多人能够觉醒,这种迅捷的猫科动物还将与我们一起共存很长时间。

巨西瓦猎豹复原图。国外许多古生物学家认为,它很可能和今天的猎豹是一个属。


今天的非洲猎豹,雄性常常结成两三只甚至更大的小群,捕猎时相互配合并共同保护猎物。但没有证据表明西瓦猎豹也会这样。




原文  冰河世纪:史前动物全揭秘2

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